« Musique légère » : embarras et délicatesses d’un cadre de classement au département de la Musique

La BnF accueille chaque année des chercheurs associés qui conduisent un travail au plus près de ses collections. Aujourd’hui Marie Goupil-Lucas-Fontaine présente ses recherches sur la musique légère.


En 2022, le département de la Musique déménagera une partie de ses collections dans le cadre du projet Richelieu de la BnF. Comme tous les départements de la Bibliothèque, le département de la Musique possède des fonds non inventoriés ou dont le catalogage est en cours. C’est précisément le cas d’une partie assez conséquente des partitions dites de « musique légère » entrées par le dépôt légal au début du XXe siècle. L’occasion de faire un point sur la notion de « musique légère » employée par le département pour désigner la partie de ses collections dont beaucoup sont composées de chansons imprimées. 

En 2004, la Revue de la BnF consacrait un numéro à la chanson française, faisant état de plusieurs constats concernant essentiellement deux aspects de sa conservation à la BnF : son imposante présence dans les collections de la Bibliothèque tous départements confondus, mais également sa fragilité, due autant à la diversité de ses supports de conservation qu’à sa nature même. Élisabeth Giuliani en parlait ainsi comme de « l’un des produits les plus divers de la « culture de masse » si souvent dépréciés, négligés et, de ce fait, vulnérables » et évoquait alors la « mésestime qui la maintient en marge des circuits de recherche1 ». Dans l’ensemble, ces constats posés il y a une quinzaine d’années restent valables, malgré le développement des études sur la chanson dans le monde académique, notamment à travers les programmes de recherches de Stéphane Hirschi dans une perspective cantologique2 et du réseau « Chansons. Les ondes du monde3 », qui se proposent tous d’aborder la chanson sous ses différents aspects, à la fois phénomène de création, d’interprétation et de circulation culturelle. Depuis la parution de ce numéro, dans lequel Anne Triomphe-Cornilus notait qu’il y avait différentes façons d’aborder les collections de la BnF sur la chanson pour les « amateurs et musicologues certes, mais aussi les historiens, sociologues, graphistes4 », peu d’études d’ampleur ont cependant été lancées. Au sein même de la BnF, certains chantiers de catalogage, parfois couplés à de la numérisation pour la chanson contemporaine, ont pu être menés à bien : Anne Triomphe-Cornilus évoquait ainsi, au département de la Musique, la « mise à disposition sur BN-Opaline de toute la musique légère entrée au département depuis 19475 ».

Terra incognita

Il reste cependant encore beaucoup à faire, notamment en ce qui concerne la chanson de la fin du XIXe et de la première moitié du XXe siècle : en l’espace de 70 ans, se sont mises en place les structures d’une industrie musicale reposant sur une démultiplication des supports qui permettaient de conserver la mémoire écrite et désormais audio des chansons, dont la BnF est devenue le principal conservatoire. Pourtant, l’institution n’en a pas eu immédiatement conscience et son histoire avec la chanson de cette période est complexe.

L’historien Robert Brécy notait en 1990 que « les lacunes sont nombreuses au département de la Musique, surtout dans le domaine de la chanson sociale »6 car les auteurs, compositeurs et éditeurs de ce genre de chansons auraient moins soumis au dépôt légal leurs œuvres contestataires. « Des milliers et des milliers de chansons ont bien été déposées, mais n’ont pas encore été cataloguées, depuis des années, faute de personnel et de crédits – sans que l’on sache quand elles le seront »7, écrivait-il alors. Ce constat est en réalité très loin de ne concerner que la chanson sociale et relève d’un phénomène observable à travers les registres du dépôt légal, bien connu des conservateurs du département de la Musique mais moins bien des chercheurs : dans les années 1920-1940, des lots entiers de partitions envoyés par les éditeurs ont été reçus dans le cadre du dépôt légal et conservés mais pas catalogués, parmi lesquels bon nombre de partitions de musique légère. Le dépouillement des registres du dépôt légal montre ainsi un degré de précision de moins en moins élevé dans la description de ces partitions : peu à peu, à partir de l’année 1934, à côté des numéros d’ordre et de l’éditeur, n’est plus notée à la ligne « titre des ouvrages » que la composition instrumentale de la partition (« chant-piano », « orchestre », etc.). Certains lots apparaissent avec la mention « divers » dans les années qui suivent, sans que l’on sache quel titre et quels auteur et compositeur ont été déposés. Les fonds dormants dont parlait Robert Brécy en 1990 ont pu susciter à bon droit espérances et fantasmes de la part des rares spécialistes qui travaillent sur la chanson de cette période : quels titres reposent ici, sous quelle forme, s’agit-il des conducteurs, des petits formats ou des deux ? S’agit-il bien uniquement de musique légère, de quel type de musique légère le cas échéant ? Le département de la Musique connaît les lacunes de son catalogue concernant la chanson et la musique légère de cette époque : le croisement avec les catalogues d’éditeurs, depuis la fin du XIXe siècle ne cesse de les révéler, sans que l’on sache très bien, par ailleurs, quelle est l’origine de ce décalage. Est-il le fait des éditeurs eux-mêmes ? Ou bien d’un préjugé ancien et jamais vraiment formulé qui relèverait de ce qu’Élisabeth Giuliani qualifiait de « mésestime », qui aurait rendu les conservateurs de l’époque plus négligents dans la collecte et le traitement de ce type de musique ? Actuellement, il reste un peu plus de 10 000 partitions 4-VM16 relevant de ce reliquat du dépôt légal du début du XXe siècle. Leur catalogage est en cours, mais n’est pas terminé.

Une expression légère pour un classement complexe

Ces fonds, qui ne sont pas accessibles aux chercheurs tant que leur catalogage n’a pas été réalisé, témoignent de la relation compliquée qui a existé entre la BnF et la chanson imprimée dans l’entre-deux-guerres. En effet, ce n’est qu’assez tardivement, au tout début du XXe siècle, que la Bibliothèque a consacré un cadre de classement spécifique pour traiter la chanson imprimée massivement produite à l’époque. L’existence d’un reliquat d’une telle importance, issu du dépôt légal, pourrait expliquer certaines pesanteurs qui persistent encore dans la recherche sur la chanson des années 1920-1940 aujourd’hui. Ainsi, alors que la BnF dispose du plus important fonds de partitions de chanson française, ce sont encore souvent vers les collectionneurs que se tournent les chercheurs intéressés par ces questions, faute de pouvoir accéder aux fichiers à usage initialement commercial de la SACEM, plus complets, mais qui n’ont pas été conçus comme ceux de la BnF à des fins patrimoniales et de recherche.

Dans le classement actuel, l’expression même de « musique légère » est problématique car elle regroupe ce que l’on cotait sous l’appellation « Œuvres diverses » jusqu’en 1909, date à laquelle fut créé ce classement spécifique – la « Musique légère » – auquel ne sera dédié un fichier qu’en 1947, au moment de la création du département de la Musique. Les années 1900 correspondent également au pic de production éditoriale de chansons, stimulée par l’essor du café-concert, où se jouait alors une grande diversité de spectacles (pas seulement musicaux d’ailleurs). Cependant, la variété d’œuvres produites dans ce cadre a sans doute conduit les conservateurs de l’époque à choisir une expression plus vague que « chanson » pour qualifier le classement de ces œuvres, la « Musique légère » ayant vocation à regrouper tout ce qui relevait de la musique de divertissement ou en tout cas qui ne relevait pas d’une écriture musicale supposée plus complexe. Si des efforts ont été fait ces dernières années pour préserver les supports fragiles que constituent les chansons imprimées des années 1880 à 1914 et les mettre à disposition du grand public via Gallica, l’on ne sait pas toujours comment aborder ce matériau musical autrement que comme une curiosité. Cela est encore plus vrai pour les chansons éditées après-guerre, plus mal connues et plus difficilement accessibles pour des raisons de droits. Or, les chansons de cette période s’inscrivent dans la continuité de la production de chansons d’avant-guerre, dans un paysage éditorial qui s’est cependant modifié, concentré entre les mains de quelques éditeurs qui font de l’édition de petits formats musicaux une véritable rente dans les années 1920-1930. Pour la BnF, cette évolution des structures éditoriales de musique populaire a pu engendrer un afflux d’imprimés musicaux via le dépôt légal, qu’il s’est avéré difficile d’absorber dans ce que l’on classait sous l’appellation « Musique légère ». Ce classement a ainsi progressivement regroupé non seulement des chansons, mais également des œuvres longues, telles que des opérettes ou des musiques de film, dont la spécificité ne s’est affirmée qu’au cours des années 1920-1930 et plus tard tout ce que l’on a pu désigner communément par « variété ».

D’autre part, le classement et le catalogage de ces objets éditoriaux de grande consommation, produits en masse, a très rapidement posé problème : au-delà du genre de musique auquel les rattacher, notamment pour les chansons extraites d’œuvres longues qui ont pu avoir leur vie propre, leur description physique est encore aujourd’hui un sujet de réflexion. Les partitions de chansons des années 1920-1930, qu’il s’agisse de grands ou de petits formats, sont des supports hautement médiatiques, qui ont plusieurs fonctions : éditer le texte et la ligne mélodique, certes, mais aussi et peut-être surtout servir de vitrine pour l’éditeur autant que pour les artistes. Or, les descriptions du catalogue ont été faites de manière plus ou moins complète jusqu’à aujourd’hui : présence de photographies, de lithographies, noms des interprètes, des illustrateurs, genre désigné par l’éditeur, genre plus large auquel se rattache la chanson sont mentionnés de manière aléatoire. La quantité d’œuvres ainsi collectée et la complexité de ces supports, apparemment communs, expliquent sans doute en partie pourquoi le catalogage de ces œuvres a été mis de côté dans un premier temps puis constamment repoussé. Ces choix ont par ailleurs un impact direct sur les méthodes que le chercheur peut mettre en œuvre pour travailler sur la chanson comme produit d’une culture de masse : le classement des chansons et la description plus ou moins complète des partitions conservées, de même que leur communication individuelle sous forme imprimée, microfilmée ou numérique a tendance à neutraliser l’aspect industriel de cette production musicale, en en donnant une vision fragmentée, paradoxalement en décalage avec la vocation originelle de l’expression « musique légère » censée rendre compte de cette notion de « musique de masse ».

Ainsi, une réflexion sur la place de la chanson dans les collections de « musique légère » de la BnF serait encore à mener pour valoriser ces collections auprès de différents profils de chercheurs, comme l’appelaient de leurs vœux les conservateurs qui avaient participé au numéro de la Revue de la BnF cité en introduction.

Notes

  1. Élisabeth Giuliani, « La chanson française toujours recommencée », dans Revue de la BnF, 2004, n° 16, p. 18. []
  2. Stéphane Hirschi, Chanson. L’art de fixer l’air du temps, Paris-Valenciennes, Les Belles Lettres-Presses universitaires de Valenciennes, 2008. []
  3. Voir la présentation du réseau sur https://www.lesondesdumonde.fr/ []
  4. Anne Triomphe-Cornilus, « La chanson au département de la musique », dans Revue de la BnF, op. cit., p. 63. []
  5. Ibid. []
  6. Robert Brécy, Florilège de la chanson révolutionnaire de 1789 au Front populaire, Paris, Les éditions ouvrières, 1990, p. 11. []
  7. Ibid. []

Marie Goupil-Lucas-Fontaine

ATER - Doctorante en histoire contemporaine - Université Paris 1-Panthéon-Sorbonne (ED 113) - Centre d'Histoire du XIXe siècle (EA 3550) Chercheuse associée BNF, département de la Musique

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